马克思主义把人的自由发展看做是一个随着社会的不断进步而逐步展开的历史过程。马克思提出的“三种社会形态”理论,即把人类历史划分为“人的依赖关系”——“物的依赖性基础上的人的独立性”——“自由个性”三个发展阶段,实际上也就是从人的发展的角度,对人的白由发展过程的一个总的概括。

马克思在《经济学手稿(1857—1858年)》中,对所谓“三种社会形态”有一段集中的论述:“……人的依赖关系(起初完全是白然发生的),是最初的社会形态,在这种形态下,人的生产能力只是在狭窄的范围内和孤立的地点上发展着。以物的依赖性为基础的人的独立性,是第二大社会形态,在这种社会形态下,才形成普遍的物质变换,全面的关系,多方面的需求以及全面的能力的体系。建立在个人全面发展和他们共同的社会生产能力成为他们的社会财富这一基础上的自由个性.是第三个阶段。第二个阶段为第三个阶段创造条件。”对于这些思想,马克思在《手稿》中还进行了不同方面的阐述,并且在以这一《手稿》为基础整理加工而成N6资本论》第1卷中,也有一些相关的说明。我们可以根据马克思的有关论述,对人的自由发展的历史过程做一简要考察。